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Tormenta de rayos gamma en el agujero negro

Los telescopios MAGIC, en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma, han registrado las llamaradas de rayos gamma más rápidas vistas hasta la fecha, producidas en las cercanías de un agujero negro supermasivo. Los científicos explican este fenómeno mediante un mecanismo similar al que produce los relámpagos en una tormenta. Este resultado, con una importante participación española, aparece publicado hoy en la revista Science.

En la noche del 12 al 13 de Noviembre de 2012 los telescopios MAGIC de rayos gamma, en el Observatorio del Roque de los Muchachos del Instituto de Astrofísica de Canarias (IAC), se encontraban observando el cúmulo de galaxias de Perseo (situado a una distancia de unos 260 millones de años-luz), cuando detectaron este fenómeno insólito proveniente de una de las galaxias del cúmulo, conocida como IC310. Al igual que muchas otras galaxias, IC310 alberga en su centro un agujero negro supermasivo (varios cientos de millones de veces más pesado que el Sol) el cual, de forma esporádica, produce intensas llamaradas de rayos gamma. Lo que sorprendió a los científicos en esta ocasión fue la extrema brevedad de dichas llamaradas, con una duración de tan solo unos pocos minutos.

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Los telescopios gamma gemelos contraatacan

Los dos telescopios MAGIC han sido renovados y reinician las observaciones del cielo gamma

Los telescopios MAGIC, situados en el Observatorio del Roque de los Muchachos, en la isla de La Palma, con una apertura total que los convierte en la mayor instalación telescópica Cherenkov del mundo (cada telescopio tiene un espejo segmentado de 17 metros de diámetro), retoman sus observaciones este mes, tras una renovación completa que mejora su rendimiento de forma notable. MAGIC vio su primera luz en 2004, con la instalación del primer telescopio. Un segundo telescopio casi idéntico se acabó en 2008 y el observatorio alcanzó todo su potencial.

MAGIC (llamado así por sus siglas en inglés: Major Atmospheric Gamma-ray Imaging Cherenkov) no es como la mayoría de los telescopios: aunque es sensible a la luz visible, utiliza la atmósfera como un “conversor natural” para detectar rayos gamma de alta energía producidos en fuentes cósmicas. Los rayos gamma son invisibles al ojo humano, pero producen débiles ráfagas de luz cuando interaccionan con átomos y moléculas en nuestra atmósfera. Gracias a sus sofisticados sensores, MAGIC puede detectar estos chispazos, que solo duran milmillonésimas de segundo. Estas señales tan sutiles se originan, sin embargo, en los objetos más extremos y energéticos del universo.

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El sistema de telescopios MAGIC detecta tres nuevas fuentes de rayos gamma

El sistema estéreo MAGIC (Major Atmospheric Gamma-ray Imaging Cherenkov), con los mayores telescopios del mundo de rayos gamma de Muy Alta Energía (VHE, por sus siglas en inglés), situado en el Observatorio del Roque de los Muchachos (isla de La Palma), ha observado rayos gamma procedentes de tres nuevos objetos fuera de la Vía Láctea: una galaxia, un agujero negro supermasivo y una fuente aún desconocida.

La colaboración MAGIC inauguró en 2003 el mayor telescopio de rayos gamma de muy alta energía del mundo: el telescopio de 17 metros MAGIC-I en la isla canaria de La Palma. Teniendo como objetivo desvelar la naturaleza y los mecanismos de aceleración y producción de partículas en objetos astronómicos tanto galácticos como extragalácticos, MAGIC-I ya ha hecho destacados descubrimientos.

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