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¿Qué sucedió con Marte? Un misterio planetario

Hace miles de millones de años, cuando los planetas de nuestro sistema solar todavía eran jóvenes, Marte era un mundo muy distinto. El agua líquida fluía a través de extensos ríos que desembocaban en lagos y mares poco profundos. Una gruesa atmósfera cubría el planeta y lo mantenía cálido. En este acogedor ambiente, los microbios vivientes podrían haber encontrado un hogar, iniciando así un camino para que Marte se convirtiera en el segundo planeta con vida cerca del nuestro.

Pero así no sucedieron las cosas.

En la actualidad, Marte es muy frío y seco. La delgada y rala atmósfera del planeta proporciona una escasa cubierta para una superficie marcada por lechos de ríos secos y lagos vacíos. Si los microbios marcianos todavía existen, probablemente lleven una vida lamentable, en algún lugar debajo del polvoriento suelo de Marte.

¿Qué sucedió? Esta inquietante pregunta ha perturbado a los científicos durante mucho tiempo. Para hallar la respuesta, la NASA está enviando un nuevo orbitador a Marte, llamado MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile Evolution, en idioma inglés o Atmósfera de Marte y Evolución de Materiales Volátiles, en idioma español).

“El objetivo de MAVEN es descubrir qué procesos fueron responsables de esos cambios en el clima marciano”, dice Bruce Jakosky, quien es el investigador principal de MAVEN, en la Universidad de Colorado, en Boulder.

El lanzamiento de MAVEN está previsto para noviembre de 2013 y su llegada a Marte se espera para septiembre de 2014. MAVEN está equipado con instrumentos destinados a estudiar la atmósfera superior de Marte. Y allí es donde muchos investigadores creen que yace la respuesta.

La única manera en que Marte podría haber sido un lugar húmedo y cálido hace 4 mil millones de años es que tuviera una atmósfera gruesa. El CO2 de la atmósfera marciana es un gas de efecto invernadero, igual que lo es en nuestra propia atmósfera. Una gruesa capa de CO2 y otros gases de efecto invernadero podrían haber proporcionado las temperaturas más cálidas y una mayor presión atmosférica necesarias para evitar que el agua líquida se congelara o hirviera.

Pero algo provocó que Marte perdiera esa capa. Una posibilidad es el viento solar. A diferencia de la Tierra, Marte no está protegido por un campo magnético global. En cambio, tiene “paraguas magnéticos” esparcidos alrededor del planeta, los cuales protegen solamente una parte de la atmósfera. La erosión de las áreas expuestas, provocada por el viento solar, podría haber “pelado” la atmósfera a través de miles de millones de años. Las mediciones de isótopos, llevadas a cabo recientemente en la atmósfera marciana por el vehículo explorador todo terreno de Marte, llamado Curiosity (Curiosidad, en idioma español), avalan esta idea: los isótopos livianos de hidrógeno y argón se agotan, en comparación con sus contrapartes más pesados. Esto sugiere que han flotado hacia el espacio.

Los científicos también han especulado que la superficie del planeta podría haber absorbido el CO2 y podría haberlo “encerrado” en minerales como carbonato. Sin embargo, esta teoría se ha desvanecido en los últimos años ya que los vehículos exploradores y orbitadores de Marte no han podido encontrar carbonato suficiente como para explicar el gas que no está.

MAVEN será la primera misión a Marte diseñada con el fin de ayudar a los científicos a entender el actual escape de CO2 y de otros gases hacia el espacio. La sonda orbitará Marte durante al menos un año terrestre. En el punto bajo de la órbita elíptica, MAVEN estará 125 kilómetros por encima de la superficie; su punto alto será a más de 6000 kilómetros en el espacio. Los instrumentos de MAVEN rastrearán iones y moléculas en esta amplia sección transversal de la atmósfera de Marte con el fin de documentar por completo el flujo de CO2 y otras moléculas hacia el espacio, por primera vez.

Una vez que Jakosky y sus colegas sepan a qué velocidad Marte está perdiendo CO2 precisamente ahora, podrán extrapolarse en el tiempo para estimar la cantidad total perdida durante los últimos 4 mil millones de años. “MAVEN determinará si la fuga de gases hacia el espacio fue la causa más importante del cambio climático de Marte”, dice Jakosky.

En el gran esquema del sistema solar, la Tierra orbita al lado de un mundo que se inició con la mayor promesa para la vida, como el nuestro… sin embargo, todo resultó muy diferente. Después de todos estos años, MAVEN podría escribir el capítulo final de un misterio planetario inquietante.

http://ciencia.nasa.gov

Sigue…¿Qué sucedió con Marte?

Gran expectación por lo que ‘Curiosity’ ha descubierto en Marte


El investigador John Grotzinger de la NASA, científico principal de la misión que ha llevado a Curiosity a Marte, acaba de anunciar en una entrevista radiofónica que el rover ha recogido “un dato que estará en los libros de historia”. La declaración ha disparado todo tipo de rumores en medios de comunicación y redes sociales por el posible hallazgo de vida fuera de la Tierra. Los detalles del descubrimiento, efectuado en una muestra de suelo marciano, se comunicarán a principios de diciembre.

“Este dato estará en los libros de historia. Parece realmente bueno”. Así comenta John Grotzinger, investigador principal de la misión MSL de la NASA, lo que ha descubierto el instrumento Sample Analysis at Mars (SAM) del rover Curiosity al tomar una muestra de suelo en Marte.

Curiosity’s Eastward View After Sol 100 Drive
NASA’s Mars rover Curiosity drove 6.2 feet (1.9 meters) during the 100th Martian day, or sol, of the mission (Nov. 16, 2012). The rover used its Navigation Camera after the drive to record the images combined into this panoramic view. The view spans from north at the left to south-southeast at the right. It is presented in a cylindrical projection.
› Panoramic view
Image credit: NASA/JPL-Caltech

La afirmación la hizo la semana pasada Grotzinger al periodista científico Joe Palca de la National Public Radio (NPR) de EE UU, que la ha emitido este martes. El investigador también ha adelantado a Universe Today que el 3 de diciembre “tendremos una sesión informativa donde discutiremos nuestros resultados”. La cita será durante la reunión anual de la Unión Geofísica Americana (AGU) que se celebrará en San Francisco la primera semana de diciembre.

Curiosity’s Eastward View After Sol 100 Drive, Stereo
NASA’s Mars rover Curiosity drove 6.2 feet (1.9 meters) during the 100th Martian day, or sol, of the mission (Nov. 16, 2012). The rover used its Navigation Camera after the drive to record the images combined into this stereo, panoramic view.
› Panoramic view
The scene appears three-dimensional when viewed through red-blue glasses with the red lens on the left. The view spans from north at the left to south-southeast at the right. It is presented in a cylindrical-perspective projection.
Figure A is the right-eye member of the pair of images combined into the stereo view. Figure B is the left-eye view.

La expectación es máxima, porque en muchos medios y en las redes sociales ha empezado a circular el rumor de que se podría haber encontrado vida en Marte. Sin embargo, desde el Jet Propulsion Laboratory, el laboratorio que coordina la misión, piden cautela y paciencia hasta que se confirmen los datos. Los responsables de este centro ponen como ejemplo la lectura errónea de metano –un indicador de actividad biológica, al menos en la Tierra– que ha registrado SAM. En lugar de proceder de Marte, parece ser que las muestras analizadas contienen trazas contaminadas con aire terrestre captado durante el despegue de la nave.

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Esferas misteriosas en Marte

Opportunity, el longevo vehículo explorador todo terreno, de la NASA, ha enviado una imagen de la superficie marciana que está desconcertando a los investigadores.

Objetos esféricos concentrados en un afloramiento llamado Kirkwood, en el borde occidental del cráter Endeavour, difieren de diversas maneras de las esférulas ricas en hierro denominadas “arándanos” (blueberries, en idioma inglés) que el vehículo explorador todo terreno encontró en el sitio donde se posó a comienzos del año 2004.

“Esta es una de las imágenes más extraordinarias de toda la misión”, dijo el investigador principal de Opportunity, Steve Squyres, de la Universidad Cornell, en Ithaca, Nueva York. “Kirkwood está repleto de una densa acumulación de estos pequeños objetos esféricos. Por supuesto, inmediatamente pensamos en los ‘arándanos’, pero esto es algo diferente. Nunca vimos una acumulación tan densa de esférulas en un afloramiento rocoso en Marte”.

Utilizando su Generador de Imágenes Microscópicas, Opportunity fotografió estos pequeños objetos esféricos el 6 de septiembre de 2012. La imagen abarca un área de aproximadamente 6 centímetros (2,4 pulgadas) de un afloramiento llamado “Kirkwood”, el cual se encuentra ubicado en el borde occidental del cráter Endeavour. Imagen ampliada

 

 

Puzzling Little Martian Spheres That Don’t Taste Like ‘Blueberries’
Small spherical objects fill the field in this mosaic combining four images from the Microscopic Imager on NASA’s Mars Exploration Rover Opportunity. The view covers an area about 2.4 inches (6 centimeters) across, at an outcrop called “Kirkwood” in the Cape York segment of the western rim of Endeavour Crater. The individual spherules are up to about one-eighth inch (3 millimeters) in diameter.

The Microscopic Imager took the component images during the 3,064th Martian day, or sol, of Opportunity’s work on Mars (Sept. 6, 2012). For a color view of the Kirkwood outcrop as Opportunity was approaching it two weeks earlier, see PIA16128 .

Opportunity discovered spherules at its landing site more than eight-and-a-half years earlier. Those spherules were nicknamed “blueberries.” They provided important evidence about long-ago wet environmental conditions on Mars because researchers using Opportunity’s science instruments identified them as concretions rich in the mineral hematite deposited by water saturating the bedrock. A picture of the “blueberries” from the same Microscopic Imager is PIA05564 .

The spherules at Kirkwood do not have the iron-rich composition of the blueberries. They also differ in concentration, distribution and structure. Some of the spherules in this image have been partially eroded away, revealing concentric internal structure. Opportunity’s science team plans to use the rover for further investigation of these spherules to determine what evidence they can provide about ancient Martian environmental conditions.

Image credit: NASA/JPL-Caltech/Cornell Univ./ USGS/Modesto Junior College

Las esferas miden 3 milímetros (un octavo de pulgada) de diámetro. El análisis todavía es preliminar pero indica que estas esferas no poseen el contenido de hierro de los arándanos marcianos.

Los arándanos marcianos que halló Opportunity en otros sitios son concreciones formadas por la acción del agua cargada de minerales dentro de las rocas, lo cual es evidencia de un ambiente húmedo en los orígenes de Marte. Las concreciones se producen cuando los minerales precipitan del agua para convertirse en masas duras dentro de las rocas sedimentarias. Muchas de las esferas Kirkwood están rotas y erosionadas por el viento. En aquellos sitios donde el viento las ha tallado, se observa una estructura concéntrica.

Opportunity utilizó el generador de imágenes microscópicas colocado en su brazo con el fin de observar a Kirkwood de cerca. Los investigadores revisaron la composición de las esferas usando un instrumento llamado Detector de Partículas Alfa y Espectrómetro de Rayos X (Alpha Particle X-Ray Spectrometer, en idioma inglés), colocado en el brazo de Opportunity.

“Parecen ser crujientes por fuera y más blandos en el medio”, dice Squyres. “Son diferentes respecto de la concentración, Son diferentes respecto de la estructura. Son diferentes respecto de la composición. Son diferentes respecto de la distribución. En consecuencia, tenemos un maravilloso acertijo geológico por delante. Tenemos múltiples hipótesis de trabajo y, en este momento, no contamos con una hipótesis favorita. Va a llevar tiempo descubrir esto; por ello lo que hay que hacer ahora es mantener la mente abierta y dejar que las rocas hablen”.

Pasando Kirkwood yace otra área de objetivo científico para Opportunity. Está ubicada en un extenso afloramiento de tono pálido, en un área del Cabo York donde mediante las observaciones llevadas a cabo desde la órbita se han detectado signos de minerales de la arcilla. Ese puede llegar a ser el próximo sitio de estudio del vehículo explorador todo terreno, después de Kirkwood. Hace cuatro años, Opportunity dejó el cráter Victoria, al cual había investigado durante dos años, con el propósito de llegar a diferentes tipos de evidencias geológicas en el borde del cráter Endeavour, que es mucho más grande.

Los niveles de energía del vehículo explorador todo terreno son favorables para las investigaciones. El equinoccio de primavera tiene lugar este mes en el hemisferio sur de Marte, de modo que la cantidad de luz solar para acumular energía del Sol continuará aumentando durante algunos meses. De hecho, Opportunity está a punto de finalizar la primera maratón marciana.

“El vehículo explorador todo terreno está en muy buen ‘estado de salud’, teniendo en cuenta sus 81/2 años de mucho trabajo sobre la superficie de Marte”, dijo John Callas, quien es el gerente del Proyecto del Vehículo Explorador Todo Terreno en Marte, en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (Jet Propulsion Laboratory o JPL, por su sigla en idioma inglés), de la NASA, en Pasadena, California. “Los niveles de producción de energía se pueden comparar con los de hace un año marciano entero, y estamos deseando tener temporadas de primavera y de verano productivas para la exploración”.

http://ciencia.nasa.gov

Créditos y Contactos
Funcionaria Responsable de NASA: Ruth Netting Editor de Producción: Dr. Tony Phillips Traducción al Español: Ángela Atadía de Borghetti Editora en Español: Angela Atadía de Borghetti Formato: Ángela Atadía de Borghetti

Más información

Opportunity corre la primera maratón marciana –Ciencia@NASA

La NASA lanzó los vehículos exploradores todo terreno de Marte, Spirit (Espíritu, en idioma español) y Opportunity (Oportunidad, en idioma español), en el verano del año 2003, y ambos finalizaron sus misiones de tres meses en abril de 2004. Pero continuaron sus misiones en Marte durante varios años más. Spirit dejó de comunicarse con la Tierra en 2010. Los vehículos exploradores todo terreno han hecho importantes descubrimientos sobre ambientes húmedos en el antiguo Marte, los cuales pueden haber sido favorables para albergar vida microbiana en dicho planeta.

El JPL dirige el Proyecto de los Vehículos Exploradores de Marte para el Directorio de Misiones Científicas de la NASA, en Washington.

Para ver una imagen del área, visite: http://www.nasa.gov/mission_pages/mer/multimedia/pia16139.html

Para obtener más información sobre Opportunity, visite: http://www.nasa.gov/rovers y http://marsrovers.jpl.nasa.gov

Puede seguir el proyecto en Twitter y en Facebook ingresando a: http://twitter.com/MarsRovers y a http://www.facebook.com/mars.rovers .

El explorador Curiosity de la NASA llega con éxito a Marte

La agencia espacial confirmó que el artefacto se posó en el cráter Gale tras una compleja maniobra denominada “siete minutos de terror”

Al final sí que fueron ‘siete minutos de terror’. La compleja maniobra que tenían que realizar los diferentes artefactos enviados por la NASA para conseguir que su vehículo explorador Curiosity descendiera hoy sobre suelo marciano se realizó sin ninguna incidencia.

Minutos antes de producirse el aterrizaje, todo eran nervios y caras de preocupación entre los técnicos e ingenieros de la NASA en los diferentes puntos de control de la misión que estaba siendo seguida por millones de personas en todo el mundo a través de canales de televisión e Internet.

Pero en los ‘siete minutos’ el gigantesco paracaídas que sujetaba el rover de la agencia espacial estadounidense se desplegó a 11.000 metros de altura y consiguió aminorar la velocidad de caída de la nave, al traspasar la atmósfera marciana. Los retropropulsores que tenían que mantenerlo en suspensión a 20 metros de la superficie se mantuvieron encendidos a máxima potencia, mientras el explorador era guiado al suelo del planeta rojo por unas cuerdas de nylon.

A las 07.31 (hora española), la agencia espacial confirmaba que el artefacto posaba con éxito sus seis ruedas en el cráter Gale, tras un viaje de 567 millones de kilómetros, dando comienzo a una misión de dos años en busca de pruebas de vida en el planeta rojo.

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Mars Express desvela la historia de la actividad volcánica en Marte

Las medidas del campo gravitatorio de Marte realizadas por la sonda europea Mars Express durante los últimos cinco años dan pistas sobre lo que se encuentra debajo de los volcanes más grandes del Planeta Rojo. Este estudio concluye que la lava se volvió más densa con el paso del tiempo y que el espesor de la corteza marciana no es uniforme a lo largo de la región de Tharsis.

Este estudio se basa en los datos recogidos por la sonda Mars Express de la ESA cuando sobrevolaba el ‘abultamiento’ volcánico de Tharsis en el periápside de su órbita, a unos 275-330 km sobre la superficie del terreno, y en las medidas realizadas por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.
En la región conocida como el ‘abultamiento de Tharsis’ se encuentran el Monte Olimpo – el volcán más alto del Sistema Solar, con una elevación de 21 km sobre el terreno – y, formando una línea recta, los tres Montes de Tharsis, de menor tamaño.

Se piensa que esta región presentaba actividad volcánica hace unos 100-250 millones de años, relativamente poco en una escala de tiempo geológico.

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Los cráteres de subsidencia de Marte podrían albergar vida

Esta semana la sonda Mars Express de la ESA nos muestra varias cadenas de cráteres de subsidencia en la falda de uno de los mayores volcanes del Sistema Solar. Dependiendo de cómo se hayan formado, podrían llegar a ser un lugar muy tentador para buscar vida microbiana en el Planeta Rojo.

Tractus Catena is shown here in a computer generated perspective view. The image was created using data obtained from the High-Resolution Stereo Camera (HRSC) on ESA’s Mars Express spacecraft. The pits seen in the background show hints of layered bedrock in the upper walls of each depression.

Credits: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

 
Estas imágenes, tomadas el 22 de junio de 2011, muestran las formaciones de Tractus Catena, en el cuadrángulo de Arcadia. Esta zona forma parte de la extensa región de Tharsis, en la que también se encuentra un grupo de enormes volcanes, entre los que destacan los tres conocidos como Montes de Tharsis. Al norte descansa el Monte Alba o Alba Patera, uno de los volcanes más grandes del Sistema Solar en términos de superficie y volumen.

Las fosas de Tractus Catena parten de la ladera sudeste del Monte Alba, y están formadas por largas cadenas de depresiones circulares que se extienden a lo largo de fracturas en la corteza marciana.

Las cadenas de cráteres de subsidencia podrían tener un origen volcánico. En ocasiones, la colada de lava emitida por un volcán empieza a solidificar en superficie, creando un tubo por el que continúa fluyendo la lava fundida.

Cuando cesa la actividad volcánica, el tubo se vacía, dejando tras de sí una cavidad subterránea. Con el paso del tiempo, el techo de la cavidad puede llegar a derrumbarse, formando depresiones circulares en la superficie del terreno. En la Tierra, se pueden ver ejemplos de este fenómeno en la falda del volcán Kilauea, en Hawái. En la Luna, el cañón Hadley – visitado por la tripulación del Apolo 15 en 1971 – podría haberse formado de forma similar hace miles de millones de años.

A wider contextual image of the Tractus Catena region showing the surrounding fossae and the large shield volcano Ascraeus Mons, discovered by Mariner 9 in 1971.

Credits: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

Tractus Catena in monochrome from the nadir channel on the HRSC camera on Mars Express. The resolution in this image is 20 m/pixel.

Credits: ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum)

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Todo listo para lanzar el rover ‘Curiosity’ a Marte

El rover Curiosity de la misión Mars Science Laboratory (MSL) de la NASA despega este sábado desde Cabo Cañaveral, en EE UU, rumbo a Marte. El vehículo incorpora dos instrumentos con tecnología española: la estación de monitorización medioambiental REMS y una antena de alta ganancia para enviar datos a la Tierra. El objetivo de la misión es determinar la habitabilidad del planeta rojo.

“El aspecto más importante del Mars Science Laboratory es que, a diferencia de otras misiones a Marte en la que los geólogos solo nos pudieron decir la composición de las rocas y si había habido agua, ahora se van a desarrollar estudios de química orgánica para buscar moléculas o procesos que se asocian con la vida”, explica a SINC Ashley Stroupe, ingeniera robótica en el JPL de la NASA y participante en este proyecto.

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