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GALEX: la galaxia de Andrómeda


A tan sólo 2,5 millones años luz de distancia, la galaxia de Andrómeda se encuentra como quien dice justo al lado. Tan cerca , y con un diámetro de unos 260.000 años luz, que se necesitaron 11 campos diferentes de imágenes del telescopio del satélite Galaxy Evolution Explorer (GALEX) para crear esta magnífica vista en luz ultravioleta de la galaxia espiral. Mientras que en las imágenes en luz visible de Andrómeda (también conocida como M31) destacan los brazos espirales, en esta vista ultravioleta del GALEX , dominada por estrellas jóvenes, calientes y masivas, los brazos parecen más bien anillos.

Como regiones de intensa formación estelar, estos anillos suponen la evidencia de que Andrómeda colisionó con la pequeña galaxia elíptica vecina M32 hace más de 200 millones de años. La galaxia de Andrómeda y nuestra Vía Láctea son los miembros predominantes del grupo local de galaxias .

Cygnus X por el Observatorio Herschel


Esta imagen infrarroja de Cygnus X , obtenida por el Observatorio Espacial Herschel, abarca unos 6 x 2 grados de una de las regiones de formación de estrellas masivas más cercanas en el plano de nuestra galaxia, la Vía Láctea. De hecho, la rica guardería estelar contiene el cúmulo de estrellas masivas conocido como la asociación Cygnus OB2. Pero estas estrellas son más evidentes en la región aclarada por los vientos energéticos y la radiación que hay cerca de la parte inferior central de este campo y que no detectan los instrumentos del Herschel que operan en longitudes de onda infrarrojas largas .

En cambio, el Herschel revela complejos filamentos de gas frío y polvo que van a parar a lugares densos donde se forman nuevas estrellas masivas.

Cygnus X se encuentra a unos 4.500 años luz de distancia en el corazón de la constelación septentrional del Cisne. A esta distancia, esta imagen tendría casi 500 años luz de ancho.

Toda el agua del planeta Tierra


¿Qué parte del planeta Tierra está hecha de agua? Pues una muy pequeña, realmente.

Aunque los océanos de agua cubren aproximadamente un 70 por ciento de la superficie terrestre, son océanos poco profundos en comparación con el radio de la Tierra. La ilustración muestra lo que sucedería si toda la agua que hay por encima o cerca de la superficie de la Tierra se concentrara en una bola . El radio de esta bola sería de tan sólo unos 700 kilómetros, o sea, menos de la mitad del radio de la Luna pero un poco más del radio de Rhea , el satélite de Saturno que, como muchos satélites del Sistema Solar exterior, está hecho mayoritariamente de hielo de agua.

¿ Como apareció esta agua en la Tierra ? Hay una cantidad significativa atrapada muy por debajo de la superficie ? Los investigadores continúan haciéndose estas preguntas.

Vuelo virtual sobre el asteroide Vesta

¿Cómo sería sobrevolar el asteroide Vesta?

Recientemente, los animadores del Centro Aeroespacial Alemán tomaron las imágenes reales y los datos de altura de la misión Dawn de la NASA , actualmente de visita a Vesta, y crearon esta película virtual. El vídeo comienza con una secuencia sobre Divalia Fosa , una insólita pareja de canales que corren paralelos sobre un terreno lleno de cráteres.

A continuación, la sonda virtual explora el cráter Marcia , de 60 km de diámetro, y muestra numerosos detalles. Finalmente, las imágenes de la Dawn fueron modificadas digitalmente con el altura exagerada para mostrar mejor la montaña Aricia Tholus de Vesta , de unos 5 km de altura.

Actualmente, la Dawn está abandonando Vesta después de haber estado suficientemente cerca para obtener las imágenes más detalladas de la superficie y mediciones de la gravedad del segundo asteroide más grande del Sistema Solar.

Está previsto que, en agosto, la Dawn despegue lejos de Vesta y se dirija hacia Ceres , el asteroide más grande del Sistema Solar.

La galaxia espiral NGC 1672 desde el Hubble


Muchas galaxias espirales tienen barras que cruzan sus centros. Incluso nuestra galaxia, la Vía Láctea , parece que tiene una modesta barra central .

La fotografía , hecha con un detalle espectacular por el Telescopio Espacial Hubble , muestra la galaxia espiral barrada NGC 1672 . Se ven bandas filamentosas de polvo oscuro, cúmulos jóvenes de estrellas azules, nebulosas de emisión rojas de gas hidrógeno, una larga y brillante barra de estrellas que atraviesa el centro, así como un brillante núcleo activo que seguramente contiene un agujero negro supermasivo.

NGC 1672 aparece en la constelación de la Dorada ( Dorado ), tiene un diámetro de unos 75.000 años luz y se encuentra a unos 60 millones años luz de distancia. Está siendo estudiada para averiguar como una barra espiral contribuye a la formación de estrellas en las regiones centrales de la galaxia.

El cúmulo de galaxias de Hydra


Dos estrellas de nuestra galaxia, la Vía Láctea, fijan el primer plano de esta fotografía cósmica. Más allá están las galaxias del cúmulo de Hydra .

Las galaxias predominantes cerca del centro de este cúmulo, cada una de unos 150.000 años luz de diámetro, son tres grandes galaxias: dos elípticas de color amarillo (NGC 3311 y NGC 3309) y una espiral azul (NGC 3312). Justo por encima y a la izquierda de NGC 3312 hay una intrigante pareja de galaxias superpuestas catalogada como NGC 3314 .

Mientras que las estrellas puntiagudas en primer plano se encuentran a cientos de años luz de distancia, el cúmulo de galaxias de Hydra está a más de 100 millones de años luz. También conocido como Abell 1060, es uno de los tres grandes cúmulos que hay dentro de los 200 millones de años luz de la Vía Láctea. En el Universo cercano , las galaxias están gravitacionalmente unidas en cúmulos ligeramente unidos en supercúmulos que, a la vez , parecen alinearse a escalas aún mayores.

A una distancia de 100 millones de años luz, esta imagen tiene un diámetro de unos 1,3 millones de años luz.

Sol vs Super Luna


La superluna gana por poco cuando se compara su tamaño aparente con el Sol, como en esta ingeniosa composición. Para hacerla, se fotografió la Luna llena del 6 de mayo con la misma cámara y telescopio utilizados para fotografiar el Sol (con un denso filtro solar).

Al día siguiente. El 6 de mayo la Luna estaba en el perigeo , el punto más cercano a la Tierra en su órbita elíptica, por lo que era la Luna llena más grande de 2012. Dos semanas más tarde, el 20 de mayo, la Luna estará cerca del apogeo , el punto más distante de su órbita, por lo que tendrá casi el tamaño aparente menor.

Será una noche de Luna nueva y, para algunos, esta Luna nueva será sorprendentemente fácil de comparar con el Sol ya que el 20 de mayo se producirá el primer eclipse solar de 2012 que se podrá contemplar desde gran parte de Asia, del Pacífico y de América del Norte. A lo largo de una ruta de 240 a 300 kilómetros de ancho, el eclipse será anular . Cerca del apogeo, la silueta de la Luna más pequeña encajará dentro del disco solar.